Ndebele tribe

by Valérie Barkowski

A tribe from South Africa

All tribes of the world have their own way of living and their own art … Ndebele’s art in South Africa is particularly shimmering. This minority community of the country still lives in a traditional way in the Eastern Transvaal region, northeast of Pretoria mainly. She cohabits with the Sotho ethnic group but distinguishes herself by her houses, her clothes, her jewels.

Une tribu d’Afrique du Sud

Les tribus du monde ont chacune leur mode de fonctionnement et leur art propre… Celui des Ndebele en Afrique du Sud est particulièrement chatoyant. Cette communauté minoritaire dans le pays vit encore aujourd’hui de manière traditionnelle dans la région du Transvaal oriental, au nord-est de Pretoria principalement. Elle cohabite avec l’ethnie Sotho mais s’en distingue par ses maisons, ses vêtements, ses bijoux.

ndebele tribe painting photo credit : Esther Mahlangu

The art of mural painting

If men build earthen houses, it is up to women to decorate them with brightly colored geometric patterns. The know-how is transmitted from mother to daughter and reflects the intimate relationship of the woman with the indlu, the household. Previously, colors were less varied … limited to the colors offered by nature: brown, ocher, red, black, blue. Today, Ndebele women draw on the trade of more diverse colors that they mix with clay. Before composing on the wall, no preliminary sketch, no measurement, no line drawing. They work by hand and draw traditional abstract motifs or figurative representations inspired by everyday or even modern life.

L’art de la peinture murale

Si les hommes construisent les maisons en terre, il incombe aux femmes de les décorer de motifs géométriques aux couleurs vives. Le savoir-faire se transmet de mère en fille et traduit la relation intime de la femme avec l’indlu, la maisonnée. Auparavant, les couleurs étaient moins variées… se limitant aux teintes offertes par la nature : brun, ocre, rouge, noir, bleu. Aujourd’hui, les femmes Ndebele puisent dans le commerce des couleurs plus diverses qu’elles mélangent avec de la terre. Avant de composer sur le mur, pas d’esquisse préalable, pas de mesure, pas de traçage de lignes. Elle oeuvrent à main levée et dessinent des motifs abstraits traditionnels ou des représentations figuratives inspirées de la vie quotidienne ou même moderne.

ndebele tribe women photo credit : Kyle Veckermann / Kip Ross

The tradition of pearls

The shimmering colors are also found in the clothes of Ndebele people and especially in their pearls. In this region of South Africa, one wears pearls before wearing clothes … At birth, the child receives a simple row of white pearls, symbol of luck. Then come the necklaces and bracelets at the wrists and ankles. At each collective event or at every change of status, the ornaments change or become more complex … So much so that a Ndebele woman can wear up to 20 kilos of jewelry…

La tradition des perles

Les couleurs chatoyantes se retrouvent aussi dans les habits des Ndebeles et surtout dans leurs perles. Dans cette région d’Afrique du Sud, on porte des perles avant de porter des vêtements… A la naissance, l’enfant reçoit un simple rang de perles blanches, symbole de chance. Puis viennent les colliers et les bracelets aux poignets et aux chevilles. A chaque événement collectif ou à chaque changement de statut les parures changent ou se complexifient… A tel point qu’une femme Ndebele peut porter jusqu’à 20 kilos de bijoux sur elle.

ndebele tribe pearls photo credit : Margaret Coutney-Clark-Getty